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Las 24 horas que cambiaron la temporada de los Cavaliers, un relato

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Christensen: 'Este equipo de Cleveland, ahora, es mejor que el equipo de Cleveland que era el día de ayer' (2:48)

Sebastián Martínez Christensen, con el análisis de los movimientos que han hecho los Cleveland Cavaliers hasta ahora. (2:48)

En las 24 horas previas a que Koby Altman presionara para completar los tres acuerdos que resucitaron una temporada y remodelaron una franquicia, el gerente general de los Cleveland Cavaliers buscó un compromiso más elusivo: una reunión con LeBron James.

Antes de compartir el marco de posibles intercambios para Jordan Clarkson, Larry Nance Jr., Rodney Hood, George Hill y DeAndre Jordan el miércoles pasado, Altman precedió su visita con la verdad inconfundible de que nada de lo que la oficina podría hacer importó mucho hasta que James se reincorporó comprometido en la cancha. James había estado enojado, meditando y jugando con una indiferencia que Altman no había presenciado en sus más de tres años juntos en Cleveland.

Por encima de todo, Altman quería que el mejor jugador del planeta supiera que entendía sus frustraciones con el ensamblaje de talentos y la cultura desmoronada de los Cavaliers. Altman le aseguró a James que la gerencia estaba decidida a desarraigar el roster y luchar para restaurar el orden.

Para la oficina principal de los Cavaliers, una audiencia con James había sido algo raro. James había dejado en gran parte a su agente, Rich Paul, la comunicación con el equipo sobre cuestiones de la plantilla. El propietario Dan Gilbert había hablado directamente con James una sola vez desde las conversaciones sobre un cambio de Paul George el 30 de junio. En ese entonces, Gilbert exigió el compromiso de James de una temporada adicional más allá de 2017-18 para que George considere una promesa comparable. Al final, Indiana hizo el trato de George con Oklahoma City, no con Cleveland.

Gilbert y James no volvieron a verse hasta la noche de la apertura contra Boston, horas antes del inicio en el Quicken Loans Arena. James se negó a comprometerse con Cleveland más allá de esta temporada, lo cual es parte de la razón por la que Altman había recurrido a James con cambios que no incluían la selección de lotería de Brooklyn Nets adquirida en el trato de Kyrie Irving con Boston.

Seis meses después de su ascenso a gerente general, las órdenes de marcha de Altman fueron las siguientes: Traer a los jugadores más jóvenes y atléticos bajo contrato o control más allá de la temporada 2017-18 y trabajar para calmar un vestuario accidentado.

En las conversaciones de ESPN con los involucrados en las últimas horas de completar los tres cambios, surgió un tema común: De una forma u otra, Altman planeaba hacer cambios dramáticos en la plantilla. Cualquiera sea la encarnación de los tratos surgidos y resurgidos, la organización Cavaliers estaba segura de esto: Isaiah Thomas tenía que irse, Dwyane Wade merecía tomar una decisión por sí mismo y, en última instancia, Cleveland no podía darle a LeBron James razón para irse tan fácilmente en julio.

Cuando Altman visitó a James en la instalación de práctica de los Cavaliers hace una semana, le hizo saber que aún había conversaciones con los LA Clippers sobre un acuerdo con Jordan. Además, hubo un progreso significativo: Altman tuvo la aprobación de los dueños para enviar a los Clippers a Jae Crowder, Channing Frye, Iman Shumpert y la selección de primera ronda 2018 de los Cavs por Jordan. Los Clippers estaban dispuestos a aceptar el cambio, pero con una condición importante.

El gerente general de los Clippers, Michael Winger, le explicó a Altman que LA no querían otro escolta. Esperaba encontrar un tercer equipo que se llevara a Shumpert y sus $21 millones con una compensación por el draft, y que los Clippers obtuvieran un pívot de vuelta. Altman y Winger acordaron hacer más llamadas para tratar de encontrar un tercer equipo para que el acuerdo funcionara. Winger se preguntó si Altman le dejaría hablar con el agente de Shumpert sobre una posible compra de contrato, pero Altman quería que las negociaciones de cambio estuvieran más avanzadas antes de otorgar ese permiso.

El presidente de Clippers, Lawrence Frank, Winger y Altman hablaron durante semanas sobre un cambio, pero no llegaron a ninguna parte. Los Clippers no aceptaron a Tristan Thompson, JR Smith o Shumpert en un trato, y eso nunca cambió. A medida que avanzaba el miércoles, Altman se convenció más de que un acuerdo con Los Ángeles estaba a su alcance, pero no con los Clippers.

Altman y la oficina central de los Lakers habían discutido la posibilidad de que despejaran el camino para que los Lakers crearan espacio para fichar a James como agente libre este verano. Altman había sido el gerente general asistente de David Griffin en 2014, cuando la mera oportunidad de recuperar a James los empujó a descargar contratos antes de su decisión de la agencia libre de julio, abandonando a Jarrett Jack y Tyler Zeller. Altman vio la oleada de Miami para despejar el espacio para James y Chris Bosh en 2010 y los esfuerzos de Golden State para contratar a Kevin Durant en 2016. Él sabe que las alianzas de superestrella en los grandes mercados son difíciles de combatir.

Si los Lakers y James querían estar juntos, los Cavaliers no podrían detenerlo. El gerente general de Altman y Lakers, Rob Pelinka, había ampliado las conversaciones más allá de Clarkson para incluir a Nance. Hubo una cristalización de que los Cavs estaban asumiendo un riesgo mucho mayor al pasar jugadores que se ajustaban al perfil de Cleveland antes que rechazar un intercambio basado en la posibilidad de una mala óptica en julio.

Tarde en la noche del miércoles, Pelinka llamó a Altman y le dijo que los dueños de los Lakers habían aprobado un canje de Clarkson y Nance por Thomas, Frye y la selección de primera ronda de los Cavaliers en 2018. Ahora Altman sabía que se iría a la cama con un trato en el bolsillo y la posibilidad de hacer más antes de la fecha límite del jueves por la tarde.

Después de hablar por separado con Utah sobre Hood y Sacramento sobre Hill, Altman planteó la idea de un intercambio a tres bandas que pondría a ambos jugadores en los Cavaliers. Utah estaba dispuesto a hacer el trato por Crowder y por un contrato de vencimiento mínimo. Cleveland podría elegir: Derrick Rose o Wade. El Jazz planeó renunciar a cualquiera de los jugadores. Altman le dijo al Jazz que le diría a qué jugador les enviaría el jueves por la mañana.

Altman había negociado el intercambio con el gerente general adjunto de Kings, Brandon Williams, que trabaja con el gerente general, Vlade Divac. La estructura gerencial en Sacramento puede hacer tratos difíciles, porque Divac rara vez se pone al teléfono para las partes de creación de cambio, y sin embargo, finalmente tiene poder de toma de decisiones con el propietario Vivek Ranadive.

Es por eso que un memo sobre el cambio enviada desde Sacramento a Cleveland a las 3:00 de la madrugada, horario del este, dejó a Altman al principio incrédulo, y luego enojado. De repente, el pívot de los Kings Georgios Papagiannis había sido incluido como parte del cambio a tres bandas. Cleveland y Utah se mantuvieron firmes en que el nombre de Papagiannis nunca se había discutido. Más tarde, Williams dijo que Papagiannis o Malachi Richardson iban a ser incluidos en los acuerdos e insistió en que sus notas confirmaban eso.

Debido a que Sacramento tenía los ingredientes para un intercambio con Toronto por Richardson, los ejecutivos rivales dicen que los Kings se esforzaron por evitar la vergüenza de renunciar a la selección global número 13 en el draft de 2016, y dejar que alguien más lo haga. En el medio de la noche, Altman y Williams vocalmente discreparon sobre la inserción de Papagiannis en el intercambio. Cleveland no pudo incorporarlo a su roster porque el impuesto de repetición de la NBA convertiría el saldo de su contrato de $2.3 millones este año y $2.4 millones el próximo año en tres veces más que con la cuenta de impuestos de lujo.

En la mañana, Altman le hizo saber al Jazz sobre la inclusión de Papagiannis en Sacramento. El gerente general del Jazz Dennis Lindsey estaba furioso. Para él, esto fue un factor decisivo. No había tratado directamente con Sacramento, porque no había sido necesario: el acuerdo pasó por Cleveland, y Altman nunca le había sugerido a Lindsey que Utah tendría que tomar un paquete de 7 pies en su roster.

Altman se quedó hablando por teléfono con Winger el jueves por la mañana, manteniendo el trato con DeAndre Jordan a su alcance. Los Clippers se estaban acercando a un tercer equipo para enviar a Shumpert, y Altman tenía que determinar si podía crear un camino para llegar a un acuerdo con esa selección de primera ronda que todavía está en camino hacia los Lakers. Además, tenía que decidir: ¿estaban los Cavaliers motivados para extender el contrato de Jordan a más de $100 millones? La respuesta a ambas preguntas fue no, y es por eso que Altman volvió su atención a vender el Jazz en un pago de $1.1 millones a los Kings.

En la mente de Lindsey, el Jazz estaba fuera. Cleveland podría hacer el trato sin ellos. Altman le ofreció una solución: Cleveland estaba dispuesto a financiar el saldo del salario de $3.2 de Papagiannis, pero las reglas de la NBA permiten que un equipo envíe un máximo de $5.1 millones en cambios al año. Cleveland tenía $2.1 millones restantes en ese presupuesto y no podría enviar más que eso a los Kings. Cleveland necesitaba a Utah para complementar $1.1 millones en el intercambio, o los Kings no estarían de acuerdo con el trato.

Debido a que Utah estaba trabajando en el cambio directamente a través de Altman, él sintió el peso de la frustración de la oficina de Jazz. Él lo entendió. Su relación con el asistente de gerente general de Utah, Justin Zanik, contribuyó a suavizar los sentimientos desgastados y avanzar hacia un acuerdo renovado. Lindsey no estaba feliz, pero finalmente estuvo de acuerdo con un texto enviado por Altman: En este acuerdo no vale la pena perder más de $1.1 millones.

Esto les costaría a los Cavaliers, sin embargo. Utah quería un cambio de las selecciones de segunda ronda de 2024. Gilbert estuvo de acuerdo. Ahora, Altman quería una promesa de los Kings de que el trato estaba hecho, de que no se avergonzaría de regresar al Jazz con garantías de que no podía cumplir.

También sabía que necesitaba dar la vuelta y volver a conectarse con James. El vuelo charter de los Cavaliers se iría pronto a Atlanta, y quería una reunión más cara a cara. Esta vez, le contó a James los cambios que estaban completando, y le pidió su bendición para ofrecerle a Wade la oportunidad de regresar a Miami. El papel de Wade se minimizaría en Cleveland, y Altman quería darle la deferencia de dejarlo regresar a su antiguo equipo. Altman había llamado al gerente general del Heat, Andy Elisburg con la idea de Wade. Lo pasó por encima del presidente Pat Riley. Claro, se lo dijeron. Lo llevaremos a casa. Haznos saber.

Una vez que Altman planteó la idea con Wade y su agente, Leon Rose, no hubo dudas. Pronto, todas las ofertas fueron hechas. Thomas, Frye y Shumpert se dirigían al oeste, Wade se había ido a casa y ahora todo había cambiado en Cleveland.

Finalmente, Altman y su personal se pusieron de pie para soltar un grito, un abrazo y un choque de manos 'high five'. Suceda lo que suceda, ellos sabían esto: en uno de las fechas límite de cambio más impactantes de todos los tiempos, Koby Altman y los Cleveland Cavaliers no estaban preparados para extinguir una era. Veinticuatro horas habían cambiado todo.